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" Yururi Island "

Yururi Island

Yururi Island

Yururi Island

Yururi Island

Yururi Island

The wild horses in Yururi Island

 

A desert island floating off the Nemuro Peninsula of Hokkaido.

It was ever called “the paradise for horses.”

However, the paradise shall come to the end quietly soon.

 

Yururi Island, uninhabited now, is located off the coast of Konbumori area, Nemuro City, Hokkaido, where some descendants of the horses are still living by themselves now, which were brought to this small island decades ago (in 1950s) as the workforce of konbu (kelp) fishing industry from the mainland Hokkaido. The island is 7.8 km in circumference, 168 hectares in size, 43 meters above sea level, and most of the coastal coastline of the plateau is bounded by the cliffs, which reaches a height of 30-40 meters, and surrounded by reefs. The power of horses was needed to carry the wet and heavy seaweeds up against the cliff.

The name of “Yururi” originally came from Ainu`s term “uriru” meaning “a place where cormorants inhabit.” The island is designated as a wildlife refuge by Japan and a natural monument by Hokkaido because it is a breeding colony formed by such birds as tufted puffins and red-faced cormorants, which are appointed as rare birds. That is why nobody is admitted to land on the island.

It is around 1950 that the horses were brought to the island. After the war, the fishermen who didn’t have enough space for the drying procession of the seaweed in Nemuro, the mainland, began to move to the island for the space, bringing some horses so that they could pull konbu to the space on the sheer cliff. The horses stood by on 30 – 40 meters high cliff, pulling a net of konbu put in a wooden crate by means of a pulley hanging from a scaffold from the sea up on the cliff. At the most, there were 9 simple lodging houses and 7 scaffolds standing tall. Still the remains of scaffolds and a lot of small stones left at the places for drying konbu are seen, which remind us of busy days in the island.

But since 1965, a lot of new and modern processing places have been built in the mainland, and motor engined boats started working between Yururi Island and the mainland. The fishermen working at the island did not need to stay there. They started leaving behind the island one by one. It was in 1971 that the last one left. There was no place for the horses to live in the mainland and the fishermen couldn’t bear to sell their horses for meat. What they could do was to leave the horses in Yururi Island, where they could survive by themselves by eating Ainu Sasa nipponica (bamboo-grass) growing there abundantly. Also in the mainland, many farmers began to sell their hoses with the spread of trucks.

Thereafter a stallion has been brought to the island every five years or so, in order to get rid of the disorder of incest. When mares were born, some were thinned out. There were as many as 30 horses at the peak. The horses have been left wild and free without any human involvement. The tools have been modernized and mobilized and the horses have become useless as the livestock. They have lived their lives generation to generation without being actively used by the men. Looking at those horses living peacefully in the island of Yururi Island, people call it “the paradise of Horses”. With tufted puffins singing and precious type of flowers such as Regal rhubarb plantein lily (Hosta rectifolia) and Adenophora triphylla var. Japonica in the full bloom in summer time in the island, the horses have been living their lives, adopting themselves to the harsh environment in the winter, and we can say they are the cultural product and outcome of the history and climate of Nemuro area. But in 2006, due to aging of the fishermen who had been taking care of the horses, stallions were brought back to the mainland and 14 female horses remained in Yururi Island. They are all destined to die in the island soon or later.

In 2006, there were 14 horses in Yururi Island. But in 2011, there were twelve. In 2017, only three. In summertime, more than 300 kind of plants and flowers grow and bloom in Yururi Island, that is designated as the preserved area of natural Environment of Hokkaido. But when all the horses have left the island or died away, the whole island would be covered with rice plants, and all vegetation including rare high land plants in Yururi Island might be expelled or disappear. If the plants and horses of the island will be preserved and protected as natural monument of Hokkaido, then Yururi Island must have a different view of future.

Looking at wild horses living in a small heaven floating in the sea off the peninsula of Nemuro, we can’t help asking ourselves what we should do for the future of the Island and how we can pass it to the next generation.

 

Photographer OKADA Atsushi

 

 

Supplementary note

In 2017, the concern for the Yururi Island got stronger among the citizens , “the council for the future of the rare Island – by Nemuro・Ochiishi Citizens” was established. In 2018, three foals were brought to Yururi Island in order to preserve the natural environment of the island.

ユルリ島の野生馬

 

北海道根室半島沖に浮かぶ無人島。その島はかつて「馬の楽園」といわれた。

しかしその楽園はいま、静かに終焉の時を迎えようとしている。

 

 北海道根室市昆布盛沖にあるユルリ島には、かつて昆布漁の労力として島に持ち込まれた馬の子孫が無人島となったいまでも生きている。ユルリ島は、周囲7.8km、面積168ha、海抜43m。台地状の島の海岸線の大部分は30~40mの絶壁をなし、岩礁で囲まれている。その切り立った断崖の上に昆布を引き上げるため、馬の力が必要だった。

 「ウリル」はアイヌ語で「鵜の居る」を意味し、それが変化して「ユルリ」となった。島はエトピリカやチシマウガラスなど、希少鳥類に指定されている鳥の繁殖地であるため、北海道の天然記念物や国の鳥獣保護区に指定されている。そのためメディアをはじめ、人の立ち入りは固く禁止されている。

 ユルリ島に馬が持ち込まれたのは1950年頃である。戦後、本土に昆布の干場を持たなかった漁師が、土地を求めて島に移り住み、切り立った断崖上にある干場に昆布を引き上げるため、馬を島に持ち込んだ。馬は30~40m程ある崖の上で、網に詰め木枠に入れられた昆布を、櫓に下がった滑車を使って引き上げた。最も多い時期には、約9軒の番屋と7基の櫓があった。いまでも島には櫓跡が数カ所残り、干場跡に残る小石が当時の生活を偲ばせる。

 しかし昭和40年代になると、本土に新しい干場ができ、エンジン付きの船も普及しはじめた。それは、かつて昆布の干場を求めて島に渡った漁師にとって、島で生活を続ける必然性がなくなったことを意味した。やがて島から人が去りはじめ、最後の漁師が島を後にしたのは、1971年のことだった。島の馬は、「連れてかえってきたところで馬を放つ場所がない。これまで頑張ってきた馬を、肉として売ってしまうのも忍びない。せめて余生を島で暮らせたら」という漁師の思いから、馬の餌となるアイヌミヤコザサや湧き水が豊富なユルリ島に残された。本土でもトラックの普及により、多くの家が馬を売った。

 その後、ユルリ島の馬は、近親交配を避けるため、種馬だけが約5年おきに入替えられ、雄馬が生まれると間引きされた。多い時には約30頭の馬が生息し、給餌を受けず、交配や出産は自然にまかされた。人が去ったユルリ島で、馬は崖の上で昆布を引き上げることもなく、島のなかで静かに世代を重ねた。しかし2006年、間引きをしていた漁師たちの高齢化もあり、種馬が島から引き上げられた。島には14頭の雌馬だけが残り、馬はやがて消えゆく運命となった。

 2006年に14頭いた馬は、2011年には12頭、2017年には3頭にまで減った。夏になれば花畑とかすユルリ島は、約300種の植物が生育するため北海道の自然環境保全地域に指定されている。しかし馬がいなくなれば、馬の餌となるイネ科の植物などで島は覆われ、希少な高山植物を含め、島の植生は大きく変わってしまうだろう。鳥だけではなく、植物や馬も含めて北海道の天然記念物に指定されていれば、ユルリ島には違った未来があったのかもしれない。

 根室半島沖に浮かぶ小さな楽園で生きる馬の姿をみていると、僕たちはいま文化としてなにを守り、後世に伝えてゆくのか、そうしたことが問われているような気がする。

 

写真家 岡田 敦

 

 

付記

2017年、ユルリ島への関心が高まり「根室・落石地区と幻の島ユルリを考える会」が設立された。2018年、島の環境を保全するため、新たに3頭の馬がユルリ島に運び込まれた。

 

 

備考

ユルリ島は北海道の天然記念物に指定されているため島への無断上陸は禁止されています。当サイトに掲載しているユルリ島の写真画像、及び、動画は、根室市から島の環境及び動植物の調査・研究のため撮影を委託されたものです。

 

 

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